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L'élimination des déchets humains: une comparaison entre la Rome antique et la Londres médiévale

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L'élimination des déchets humains: une comparaison entre la Rome antique et la Londres médiévale

Par Craig Taylor

Passé imparfait, Vol.11 (2005)

Résumé: L'élimination des eaux usées est un luxe que de nombreuses sociétés tiennent généralement pour acquis. C'est un aspect de la vie ancienne souvent ignoré et c'est le but de cet article de reconnaître et de comprendre comment les eaux usées ont été collectées et éliminées dans des cas particuliers. Cet essai examine les options d'élimination des déchets utilisées dans la Rome antique et la Londres médiévale, deux villes qui traitaient les eaux usées de différentes manières. En reconnaissant et en comprenant comment ces sociétés traitaient leurs déchets humains, il est possible d'évaluer équitablement si les méthodes appliquées peuvent être jugées appropriées pour répondre à un niveau de santé élevé ou acceptable pour ses citoyens. Cet article soutient que la Rome antique et la Londres médiévale étaient plus soucieuses d'atténuer la vue sale et les odeurs désagréables causées par les déchets humains que de résoudre les problèmes de santé publique.

Introduction: Avant l'introduction des méthodes modernes d'évacuation des eaux usées, l'assainissement était un problème majeur pour toutes les cultures sédentaires. Le traitement inapproprié des déchets humains pourrait entraîner des maladies, des odeurs nauséabondes et un environnement généralement désagréable. Par conséquent, tous partageaient le besoin commun de créer un système pour l'élimination appropriée des déchets humains. Bien que les effets des déchets humains sur la santé aient été notés dans le passé, ce n'était pas la priorité numéro un des villes. Le problème majeur que les villes souhaitaient atténuer était la vue sale et l'odeur désagréable qui émanaient des déchets humains. Si cette nuisance était corrigée, la méthode d'élimination était jugée appropriée. Le but ici est d'offrir une comparaison entre deux des plus grandes villes historiques connues pour avoir eu des problèmes d'élimination majeurs et pour lesquelles des preuves relativement bonnes sont disponibles: la Rome impériale et la Londres médiévale. Cette étude attestera que la préoccupation concernant la vue et l'odeur des déchets humains a été le principal facteur dans la détermination de sa méthode d'élimination. L'intérêt pour la santé publique n'était pas un problème majeur à Rome, et dans le Londres médiéval, il a été reconnu comme un problème important principalement après la peste noire en 1349; même alors, les tentatives pour résoudre ce problème n'ont pas été strictement appliquées.

À des fins de comparaison, un ensemble de critères suffisamment appropriés pour s'appliquer aux villes anciennes sera donné. De nombreux chercheurs, comme J. Salvato, ont créé des critères appropriés pour juger de l'efficacité de l'évacuation des eaux usées dans les contextes urbains modernes. Cependant, ces critères seraient injustement appliqués aux villes qui n'ont pas bénéficié des avantages de la révolution industrielle. Les critères qui seront utilisés pour juger de l'efficacité de l'élimination des déchets humains découlent de l'idée que toute personne utilisant le bon sens souhaiterait ces exigences pour son environnement. Les déchets humains sont éliminés de manière satisfaisante lorsque I) ils ne contaminent aucune source d'eau potable; 2) il ne donnera pas lieu à une nuisance due à une odeur ou à une apparence disgracieuse; 3) il ne polluera ni ne contaminera les eaux des plages de baignade ou des cours d'eau utilisés à des fins publiques, domestiques ou récréatives; 4) il y aura des installations publiques adéquates disponibles pour son élimination; et 5) son enlèvement sera assuré par des services de la ville et avec peu d'inconvénients pour l'individu. Ces normes sont loin d'être aussi rigoureuses que les critères appliqués aujourd'hui pour l'élimination des déchets humains, mais ces points demeurent des préoccupations importantes pour toutes les villes d'hier et d'aujourd'hui. Certains de ces critères ont été plus facilement satisfaits que d'autres et il convient de noter quels critères étaient les plus importants et lesquels se sont avérés problématiques.


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